Aww: científicos descubren especie de colibrí más grande del mundo, habita en Chile

El misterio del colibrí gigante, que ha tenido perplejos a los científicos y observadores de aves durante siglos, ha sido finalmente descifrado por un equipo de investigadores del Museo de Biología del Suroeste (MSB) de la Universidad de Nuevo México. En un estudio de ocho años, los investigadores hicieron no uno, sino dos descubrimientos notables: descubrieron la migración de larga distancia del colibrí gigante y establecieron que el mayor colibrí del mundo es una nueva especie.

El equipo de investigación, liderado por Jessie Williamson de la Universidad de Nuevo México, incluyó participantes de la Pontificia Universidad Católica de Chile y el Centro de Ornitología y Biodiversidad en Perú. Su objetivo principal era determinar el lugar de invernada de los colibríes gigantes migratorios. Esta especie de aves, aproximadamente ocho veces más grande que un colibrí de mentón negro, se reproduce en las costas del Pacífico central de Chile y luego «desaparece».

El misterio de su desaparición invernal ha persistido desde el siglo XIX, cuando el famoso naturalista Charles Darwin observó a estos colibríes durante su viaje en el Beagle. Darwin especuló que los colibríes emigraban a la región del desierto de Atacama en el norte de Chile. Sin embargo, la verdad resultó ser mucho más sorprendente.

Usando dispositivos de seguimiento montados en mochilas en miniatura, Williamson y su equipo descubrieron que los colibríes gigantes migratorios ascienden a más de 13,000 pies de altura hasta los altos Andes, volando hasta las montañas del Perú al norte. Este viaje migratorio de ida y vuelta cubre más de 5,200 millas, aproximadamente la distancia entre la ciudad de Nueva York y Buenos Aires.

El desarrollo de un método para fijar los dispositivos de seguimiento en miniatura fue un desafío considerable. Como explicó Williamson, «Fue necesario mucho ensayo y error para llegar a un diseño de arnés adecuado. Es un desafío trabajar con colibríes porque son livianos, con alas largas y patas cortas. Son los diminutos acróbatas de la naturaleza».

Otro hallazgo significativo fue que los colibríes gigantes migratorios no solo vuelan directamente a grandes altitudes, sino que hacen pausas durante su ascenso para permitir que su sangre y sus pulmones se aclimaten. Esta estrategia de aclimatación es similar a la empleada por los montañeros humanos.

En el transcurso de la investigación, el equipo descubrió que los colibríes gigantes migratorios y no migratorios, que parecen casi idénticos, son en realidad dos formas diferentes de colibríes gigantes. “Las dos formas de colibrí gigante parecen casi idénticas; durante siglos, los ornitólogos y observadores de aves nunca notaron que eran diferentes. No podríamos haber descubierto esto sin los rastreadores miniaturizados”, comentó el profesor y director del Museo de Biología del Suroeste, Christopher Witt.

La secuenciación del genoma de especímenes de museo permitió al equipo distinguir por primera vez las dos formas de colibríes gigantes. “Las colecciones de historia natural fueron absolutamente esenciales para este trabajo”, añadió el coautor Ethan Gyllenhaal, actualmente doctorado. Candidato en la UNM. “Incluir ADN de especímenes tipo de 154 años fue clave para resolver este rompecabezas evolutivo”.

Estos valiosos especímenes históricos llevaron al equipo al descubrimiento de que los colibríes gigantes migratorios y residentes en grandes altitudes habían estado evolucionando por separado durante unos tres millones de años, tiempo más que suficiente para convertirlos en especies distintas.

La población de colibríes gigantes que vive todo el año en los altos Andes es mayor y tiene sangre y pulmones notablemente diferentes a los de la forma migratoria. Como especie no reconocida anteriormente ( Patagona sp. nov. ), necesitaba un nombre. Después de consultar con académicos, el equipo propuso el nombre Patagona chaski para reconocer las características compartidas entre los colibríes gigantes y los mensajeros chaski del imperio Inka, adaptados a gran altitud y de pies ligeros.

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